Los individuos con TEA pueden ser capaces de cumplir con las demandas académicas y tener una educación de nivel superior. Sin embargo, hay determinados desafíos. El éxito, en parte, depende de las habilidades sociales desarrolladas y de las conductas adaptativas y de comunicación adquiridas. Estas dificultades durante la adolescencia y la edad adulta pueden descender las probabilidades de encontrar un compañero de vida, formar redes de apoyo afuera de la familia, tal como las amistades y aumentar la soledad. Un moderador potencial del éxito académico y social durante la universidad es el comportamiento de los pares sin autismo

En una muestra amplia de adultos con autismo de alto funcionamiento se encontró que el 80% cumplía con los criterios para uno o más diagnósticos como trastornos de ansiedad o del humor.

El grado de apertura de los pares y la aceptación de los comportamientos que son característicos de los TEA puede afectar el grado de la conectividad social o aislamiento experimentado por el estudiante con dicho comportamiento. Hay evidencia que en los niños, los pares tienen un impacto en el desarrollo de las habilidades sociales, autoestima, logros académicos, motivación y resultados futuros.

Los objetivos de este estudio fueron explorar posibles mediadores de apertura de los estudiantes universitarios hacia los compañeros con TEA. Los estudiantes que reportaron tener un familiar de primer grado en el espectro obtuvieron puntuaciones significativamente más altas, que puede relacionarse con una mayor exposición y comprensión del TEA a través de interacciones con su familiar. Dieciocho estudiantes reportaron tener un familiar, con la mayoría de los estudiantes que reportaron un hermano. Una de las limitaciones de este hallazgo, sin embargo, es que no determina el grado de exposición que estos estudiantes tenían ni una medida de los conocimientos del alumno o la comprensión del TEA. A pesar de familiares de primer grado puede implicar la cercanía, un miembro de la familia con un trastorno del desarrollo puede estar una buena cantidad de tiempo en el tratamiento y programas de apoyo, lo que limita el contacto real entre los parientes. Se necesita investigación adicional para explorar esta relación.

Se encontraron diferencias entre las carreras universitarias. Los estudiantes de ingeniería indicaron mayor comodidad, pero también más miedo, en torno a sus compañeros con TEA. Dado que los estudiantes de ingeniería suelen presentar similitudes de comportamiento con los estudiantes con TEA, como ser solitario y estudioso, pueden experimentar un mayor nivel de comodidad alrededor de sus compañeros. Aunque el nivel de comodidad puede ser mayor como consecuencia, su mayor grado de aislamiento social también puede dar lugar a la experiencia del miedo a cualquier posible interacción con sus compañeros, sin tener en cuenta

Posibles similitudes con sus compañeros. Los estudiantes de ciencias físicas indicaron la mayor voluntad de pasar su tiempo libre con un compañero con TEA, y la fuerte creencia de que la persona sería agradable y tendría el mismo nivel de inteligencia que ellos mismos. Los estudiantes de carreras de ciencias sociales tendrían menos miedo y menor preocupación por tener un par con TEA. Por último, los varones mostraron mayores niveles de apertura que las mujeres.

Las limitaciones de este estudio provienen de la muestra poblacional. En la selección de una universidad técnica, la muestra se ha extraído de una comunidad más orientada a la ciencia y a la ingeniería. Por consiguiente, los resultados pueden ser diferentes si el estudio es replicado en una escuela típica de artes liberales. La mayoría de los estudiantes eran varones, lo que puede haber aumentado, y por lo tanto, normalizado,  la exposición de los estudiantes a los comportamientos típicamente masculinos que se asocian con los TEA, tales como la introversión y la reclusión emocional. Es plausible que los participantes en esta muestra reportaran una mayor apertura en comparación con algunas otras poblaciones de estudiantes universitarios, debido a una mayor exposición a tales comportamientos. El efecto de tener un familiar de primer grado con TEA en la propia apertura hacia los compañeros que exhiben fenotipos TEA requiere más investigación. En este estudio, no había ninguna medida de la intimidad entre el participante y el familiar. La aceptación de los comportamientos de los TEA entre los compañeros puede estar relacionada directamente con la cantidad de exposición previa a las personas con TEA. También pueden existir discrepancias entre el auto-reporte de los niveles de apertura y los comportamientos de aceptación demostrada en un entorno real.

Una mayor educación pública sobre los TEA ha proporcionado más oportunidades, sin embargo, todavía existe una falta de conciencia en todos los campus universitarios de los obstáculos que enfrentan a diario los adultos en el espectro. Desde el 1970, la Sociedad de Autismo de América ha celebrado abril como el Mes de Concienciación sobre el Autismo, con el objetivo principal de educar al público. El suministro de información explicativa sobre

TEA a los estudiantes en los campus universitarios pueden ayudar a disminuir evaluaciones negativas y promover la aceptación de sus pares. Hay evidencia del impacto positivo de dichos programas con niños. La Organización para la Investigación del Autismo (OAR) ha creado un DVD informativo que proporciona información sobre la perspectiva de un estudiante en el espectro y los pasos específicos que los profesores pueden tomar para ayudar a los estudiantes a tener éxito en el aula. También se han creado algunos sitios (http://www.thinkcollege.net, http://www.transitiontocollege.net, y http://www.throughthesamedoor.com) que proporcionan información sobre la transición a la universidad para los estudiantes con discapacidad intelectual y de desarrollo teniendo en cuenta la educación postsecundaria.

La transición de los estudiantes con TEA hacia la universidad requiere un trabajo importante, especialmente debido a las necesidades específicas de esta población. El énfasis en la aceptación e inclusión de los nuevos estudiantes con TEA por el cuerpo estudiantil puede demostrarse a través de la administración de la institución con programas de orientación y actividades estudiantiles. Así como los estudiantes con discapacidad física o sensorial tienen gente que los asiste como intérpretes, del mismo modo, los estudiantes con TEA pueden beneficiarse de entrenadores sociales que ayudaría a la comprensión de la comunicación verbal e interacciones verbales, para hacer frente a la tensión de la sobreestimulación del entorno, y en el desarrollo de habilidades para la interacción entre pares y oportunidades de empleo.

Los estudiantes ya se benefician de la utilización de dispositivos tecnológicos como asistencia personal digital y agendas electrónicas para ayudar a organizar los horarios y listas de tareas, estos dispositivos pueden además utilizarse como medio para comunicarse con los consejeros

y mentores durante todo el día. Información sobre el autismo también puede ser incluida en los correspondiente cursos académicos (por ejemplo, la psicología, de introducción) para mejorar la comprensión y apertura. Programas de tutoría entre pares podrían implementarse para ayudar a los estudiantes a desarrollar habilidades sociales, académicas y de vida diaria. Por último, pueden establecerse grupos de apoyo para los estudiantes con TEA o problemas relacionados.

Los estudiantes de ciencias físicas e ingeniería mostraron mayor apertura, lo que sugiere el beneficio de la formación grupos de apoyo entre pares a través de estas especialidades, sobre todo porque los estudiantes con características TEA tienen más probabilidades elegir este tipo de carreras. La implementación de un programa de transición completa, resulta beneficioso para los estudiantes con TEA, debido al número de servicios antes mencionados que cubren sus componentes clave: los programas de enriquecimiento académico, la disposición de información y preparación para la universidad, asistencia de ayuda financiera, asesoramiento tanto a través de los adultos y compañeros, y las actividades sociales de enriquecimiento. Como resultado, las instituciones post-secundaria deben aprovechar la extensión de la ayuda federal para la transición completa de los estudiantes con discapacidades y continuar explorando las oportunidades para mejorar la apertura entre pares, y en última instancia, la integración social de los alumnos con TEA.

Modificado de:  Nevill, R. E. A.; White, S.W. 2011. College Students’ Openness Toward Autism Spectrum Disorders: Improving Peer Acceptance.  J Autism Dev Disord  41:1619–1628

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